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A seulement sept ou huit ans, Christopher Eccleston a vu une version animée d’Un Chant de Noël. C’était son introduction au classique de Dickens et il en est tellement tombé amoureux qu’il a commencé à le dessiner « de façon assez obsessionnelle. La scène où Scrooge rentre chez lui et passe devant l’enseigne de Scrooge et Marley. » Qu’est-ce qui l’a accroché ? « Sa désagréabilité. Je présume que nous sommes tous conscients de notre dualité. Je pense que, dès mon plus jeune âge, j’en étais très conscient. Je pensais que je pouvais être très bon ou très méchant. J’y réfléchissais beaucoup étant enfant. »

Eccleston s’apprête à jouer Ebenezer Scrooge dans l’adaptation de Jack Thorne d’Un Chant de Noël, d’abord jouée à l’Old Vic en 2017, puis chaque année depuis. Il n’a pas vu les productions précédentes, ce qu’il apprécie. « Je pense que j’aurais été trop intimidé ». Nous nous rencontrons dans une salle de répétition au dernier étage du théâtre londonien. Eccleston est intense. Ce n’est pas de l’agression : il est chaleureux et drôle, mais il y a quelque chose de rapace dans les traits de son visage et dans son regard direct. Entre autres à cause de ses rôles, son image a été celle d’une colère masculine hérissée ou d’un abattement, mais son apparence et ses sentiments ne correspondent pas toujours : il y a une joie discrète en lui qui ne transparaît pas toujours. En 2016, il a été hospitalisé pour une dépression clinique sévère, mais dit être heureux maintenant. « Très heureux de ma relation avec mes enfants et très heureux de ce travail. Et heureux d’être arrivé presque 60 ans entier. »

Eccleston, 59 ans, a passé une longue journée, mais il adore ça, même si – ayant passé la majeure partie de sa carrière à la télévision et au cinéma – il est un peu en dehors de sa zone de confort. « Je me sens toujours assez étranger au théâtre, un peu comme si je recommençais », dit-il. « Cela a été une expérience très positive. » La plupart des acteurs ont 20 ou 30 ans de moins que lui. « Et ils peuvent chanter, danser et jouer – ce genre de talent. » Il n’y a que de l’admiration, aucun envie.

Sa carrière a touché à tout, de la télévision emblématique (notamment Our Friends in the North), aux films hollywoodiens (Gone in 60 Seconds et Thor : Le Monde des ténèbres), en passant par le théâtre de prestige et le redémarrage de Doctor Who. Pourtant, il a admis avoir le syndrome de l’imposteur par le passé et avoir parlé de lui sentir comme un étranger. Est-ce toujours le cas ? « Non, j’ai enfin accepté que je suis acteur », rit-il. « On dirait que j’ai continué à travailler, dans l’ensemble. C’est aussi une question d’avoir le sens de l’humour et de réaliser que la perfection… ça n’est pas possible. » Y a-t-il eu un moment où il l’a accepté? Peut-être alors qu’il s’apprêtait à monter sur scène en tant que Macbeth pour la Royal Shakespeare Company ? « Eh bien, nous n’avons pas vraiment brillé et je suis définitivement en train d’essayer d’effacer certains souvenirs de Macbeth avec cette pièce, » dit-il en souriant. La production de 2018 a reçu des critiques mitigées, et lors d’une représentation, Eccleston est tombé de la scène. « Mais ouais, je pense qu’il faut se féliciter soi-même ». Il dit que le fait de devenir père (il a deux enfants, âgés de 11 et 10 ans) a relégué le travail au second plan et, ce faisant, a apporté une nouvelle légèreté. « Ce n’est pas une question de vie ou de mort. ça l’était ».

La rédemption de Scrooge nous donne à tous de l’espoir, peut-être plus encore aujourd’hui dans une époque qui a du mal à pardonner. Eccleston croit-il en la rédemption ? Il soupire et marque une pause si longue que je pense qu’il ne va pas répondre : « Je ne sais pas encore », dit-il finalement. « Je crois en une sorte de réinvention, une renaissance, à partir de mes propres expériences, être donné un autre… de la dépression. De toute évidence, je suis un animal très différent, et je m’en suis inspiré pour cette pièce. Mais que cela soit rédemption… »

En 2020, il a publié ses mémoires, I Love the Bones of You, sans concession par endroits – il se dénigre presque, avec sa description de sa dysmorphie corporelle, du trouble alimentaire qu’il a développé et de sa dépression subséquente – mais aussi une merveilleuse plongée dans l’enfance dans une famille ouvrière de Salford, dans le Grand Manchester des années 1970, et les inégalités qui ont maintenu des générations de personnes. son père travaillait dans une usine et sa mère était femme de ménage. Ses parents, intelligents et curieux, avaient quitté l’école à 14 ans, et leur potentiel n’a jamais été réalisé. Eccleston a remarqué que les femmes autour de lui aussi étaient piégées. « J’avais peur du mariage, j’avais peur du travail d’usine, » dit-il maintenant. « C’était juste une noirceur pour moi – je sais que je semble mélodramatique, mais c’était réel ».

Il voulait être acteur, dit-il, parce que : « Je voulais me montrer. Je voulais boire, je voulais rencontrer des femmes, je voulais porter de l’eye-liner. Je suis définitivement un chanteur principal frustré. Quelqu’un devrait écrire une thèse sur l’influence des chanteurs principaux de groupes de rock sur les acteurs de la classe ouvrière. Cet élément de théâtre qu’ils apportaient dans le salon de tout le monde à Top of the Pops, tous, hommes, femmes. Que faisait Bowie sinon du théâtre? »

Ses parents ont soutenu ses ambitions, et il a beaucoup parlé des opportunités qui ne sont plus ouvertes aux gens de son milieu. « Inévitablement, le capitalisme a continué de progresser, et des choses comme la culture et l’accessibilité ont été monétisées. » Il a reçu une bourse et a obtenu son diplôme de la Royal Central School of Speech and Drama sans dette étudiante. « Je suis un peu un dinosaure à ce niveau, et ça informe le travail que vous faites. » Eccleston a toujours considéré le travail, surtout à la télévision, comme politique, et a offert de brillantes performances dans les rôles qui lui tenaient le plus à coeur, comme plusieurs projets de Jimmy McGovern, dont Hillsborough et Accused. Il dit que c’est « dévastateur » que les générations qui viennent après lui n’aient pas les mêmes opportunités. « J’aimerais avoir été un peu plus malin au sujet de ma carrière, un peu plus politisé, et m’être doté d’une plateforme plus solide pour en faire plus à ce sujet.

Pense-t-il que seuls les acteurs de la classe ouvrière devraient jouer des rôles de classes ouvrières ? « Non, mais je pense qu’il devrait y avoir un peu de discrimination positive. Il est bien plus acceptable pour eux de descendre que pour nous de monter. Mais c’est la mort des choses, n’est-ce pas ? » Il joue Fagin dans la série de la BBC Dodger, et dit qu’à peu près au moment où la première saison a été diffusée l’an dernier, son casting en tant que personnage juif a été remis en question. Il dit qu’au moins un acteur juif « a remarqué qu’ils n’objectaient pas aux personnes non juives jouant des rôles juifs, ils aimeraient juste en parler. Ce avec quoi je suis tout à fait d’accord. Mais si je ne pouvais jouer que des gens comme moi, à quoi bon ? Comme l’a dit Salman Rushdie récemment – c’est la mort de l’art. »

Il espère qu’un gouvernement travailliste restaurerait les arts et l’accès à ceux-ci. « Je veux dire, clairement, il faut se débarasser des Tories, et ensuite voir si le Labour tes meilleurs résultats. » Plus tôt cette année, Eccleston a joué lors du dernier spectacle au Oldham Colisée avant sa fermeture, dépouillé de tout financement du Arts Council England. « C’est la mort d’un sens de la communauté, » dit-il à propos des fermetures de théâtres régionaux. « Le théâtre est physiquement un lieu de rassemblement, et c’est surtout un endroit pour regarder qui nous sommes et d’où nous venons. Et maintenant, le théâtre devient comme l’opéra. » Un Chant de Noël ne fait pas exception, dit-il ; les billets les plus chers coûtent plus de 150 livres. « Nous sommes étouffés, mais heureusement, nous allons secouer le seau à la fin de la représentation, » dit-il. L’argent ira à City Harvest London, qui redistribue de la nourriture aux personnes vulnérables.

Eccleston a un côté intransigeant dans sa personnalité, et il n’a pas eu peur de remettre en question l’autorité, au point, écrit-il dans son livre, où « Il y en a plein…