Sean Penn, un homme courageux, se rend régulièrement sur les sites de dévastation et de catastrophe, de l’Irak au Venezuela en passant par Haïti, où il a attiré l’attention des médias après le séisme de 2010. Son nouveau film, Superpower, est un documentaire qui va au-delà des séances photos et des apparitions télévisées, et montre à quoi cela ressemble jour après jour, heure après heure, quand une star de cinéma oscarisée s’immisce dans une catastrophe.

Co-réalisé par Aaron Kaufman et produit avec Vice, Superpower de Penn devait à l’origine être un long métrage sur Volodymyr Zelenskiy, l’humoriste ukrainien héroïquement bouffon dont les sketchs anti-corruption et la popularité ont somehow fini par se traduire en présidence. Mais au moment où le projet documentaire a commencé, la Russie a envahi l’Ukraine. Penn était là pour agir, grondant contre l’atrocité et déambulant parmi les ruines, côtoyant les puissants et les leaders mondiaux. Ce qui aurait dû être un film biographique est devenu un portrait autobiographique de l’humanitarisme hollywoodien.

Le film est un mélange de clips d’actualités mondiales retraçant les moments clés de l’assaut russe contre l’Ukraine et de séquences diaristiques montrant Penn lors de sa tournée d’écoute. Nous avons ici un journaliste citoyen insomniaque, fumeur de cigarettes et buveur de vodka, qui veut chroniquer en temps réel les atrocités qui se déroulent. L’objectif de Penn peut être louable, mais son appétit pour l’adrénaline semble l’emporter sur sa capacité à justifier pourquoi il occupe une position au cœur brûlant d’une crise mondiale.

Penn adopte la position d’un innocent, mais une certaine défensive transparaît dans ses propos. Le lendemain même de la première frappe de la Russie contre l’Ukraine, Penn, aux airs fatigués, se rend dans le bunker du président pour une interview que son équipe a réussi à obtenir, mais pour laquelle elle n’était pas préparée. « Je présume que les journalistes du monde entier pousseraient des ricanements, mais il n’y avait pas une seule cellule de mon corps prête à préparer une question pour le président », raconte Penn d’une voix rauque de cow-boy. « Pas un jour comme celui-ci. J’espérais que le film serait utile. C’est tout. »

En apparence, les intentions de Penn ne sont pas mauvaises. Il dispose d’une tribune et l’utilise non pas pour obtenir des séances d’entraînement gratuites dans les salles de sport d’Hollywood ou des dîners privés à Malibu, mais pour s’immerger dans une zone de guerre et faire connaître les atrocités qu’il a pu observer de près. Cependant, ce film n’offre que peu d’aperçus sur l’Ukraine. Il sert plutôt d’examen malaisant du cycle d’actualités pollué par les célébrités, où quelqu’un comme Penn devient le messager de facto de la tragédie.

Avec son rythme précipité et sa collecte diligente de faits qui sembleront probablement familiers aux lecteurs réguliers de toute publication internationale, la révélation la plus novatrice du projet est la manière dont la célébrité facilite l’accès. On ne peut s’empêcher de penser aux journalistes chevronnés sur le terrain qui ont dû et doivent encore reconstituer l’histoire sans avoir la place privilégiée aux côtés des dignitaires et des politiciens.

Malgré sa curiosité débridée, Penn ne semble jamais très attiré par les histoires des gens qui vivent en dehors des couloirs du pouvoir. Il s’anime en présence de Zelenskiy, un autre artiste portant un t-shirt moulant.

Une visite chez une femme dont la maison a été bombardée et qui explique avec ironie qu’elle ne servira pas de thé semble anecdotique, une occasion gâchée. Mais peut-être que Penn est plus sophistiqué qu’il n’y paraît et qu’il transmet un message qui ne transparaît pas lors de ses apparitions sur CNN et Hannity. C’est une vérité désagréable qui pourrait nous être utile lors de la prochaine crise mondiale : les blockbusters ne tournent jamais autour de l’homme ordinaire.