Le grand film de Noël de 2023 arrive de manière inattendue et interminablement tard, profondément en janvier, comme une fêtard ivre qui a perdu la notion du temps. The Holdovers est un drame humain grinçant, situé dans une école de garçons désaffectée et tournant autour d’un sapin norvégien triste et déséquilibré. Le message de la bonne humeur festive, tel qu’il est, est délivré par Paul Giamatti dans le rôle d’un professeur de lettres bourru. « Je trouve que le monde est un endroit amer et compliqué », déclare-t-il. « Et il semble ressentir la même chose à mon égard. »

Le réalisateur du film, Alexander Payne, n’a jamais vécu un Noël aussi solitaire que celui de The Holdovers. Mais il en a connu quelques-uns qui s’en rapprochent. Son 60e anniversaire lui vient à l’esprit. « J’étais en train de m’isoler car j’avais le Covid », dit-il. « J’étais tout seul chez moi. Des amis apportaient de la nourriture et la laissaient devant ma porte. » Mais dans l’ensemble, dit-il, la journée marquante aurait pu être bien pire.

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Accident, misère et des actes de gentillesse humaine rédemptrices : ce sont les thèmes qui parlent à Payne en tant que cinéaste. Ce sont les forces querelleuses qui propulsent son meilleur travail, qu’il s’agisse de Sideways, le film oscarisé en 2004 (qui a envoyé l’écrivain raté de Giamatti faire le tour du pays viticole de Californie) ou de Nebraska en 2013 (dans lequel un Bruce Dern délabré poursuivait le rêve américain). Le ton peut être changeant ; la météo émotionnelle reste instable.

« C’est exactement ce que Payne aime – cela tient le public en haleine. « Les Grecs ont un mot : harmolipi, » dit-il. « Le bonheur et la tristesse ensemble, combinés. En Grèce, les deux masques étaient toujours associés. ‘Agréablement amer’ pourrait être la meilleure façon de le décrire en anglais. »

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Notre entretien vient de commencer, mais nous pourrions presque être dans la salle de classe de l’Académie Barton de The Holdovers. Le réalisateur se conduit comme un universitaire plein d’esprit. Il est autoritaire et exigeant, imprégné d’histoire du cinéma et habitué à rabaisser les dilettantes. « Je dis toujours que je fais des comédies », dit-il en guise d’introduction. « John Ford disait : ‘Je suis John Ford et je fais des westerns.’ Je dis : ‘Je suis Alexander Payne et je fais des comédies’, car j’essaie de maintenir une attitude comique, même envers un matériau dramatique. Gardez-le souple, gardez-le charmant. Mais c’est la vie, n’est-ce pas? Et c’est une analogie ringarde, mais la vie n’est pas faite de notes individuelles, c’est des accords. Des tons mineurs et des tons majeurs. Harmolipi, agréablement amer. »

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  • Le 70s influence
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