Devant un château, des cascadeurs se balançaient à l’envers depuis des chevaux au galop, des chevaliers chargeaient, Jeanne d’Arc était vêtue d’une armure et invoquait sa foi pour combattre les Anglais, des flammes sortaient des fenêtres, des soldats se balançaient au bout de cordes et le public applaudissait et huait. « C’est notre histoire de France, mais c’est aussi un fantasme divertissant », a déclaré Eliane, une infirmière du sud-ouest qui effectuait son deuxième voyage annuel en car au parc à thème français du Puy du Fou. « Vous ne venez pas ici pour une histoire pure, ce n’est pas une leçon, il y a quelque chose de magique », dit-elle.

Le Puy du Fou a été élu meilleur parc d’attractions de la planète malgré l’absence de manèges, proposant uniquement des spectacles de reconstitution avec des boules de feu, des combats à l’épée, des naufrages et des courses de chars qui attirent des millions de personnes en France. Mais ce parc à thème historique, où 2,5 millions de personnes ont regardé des Vikings et des Gaulois affronter divers adversaires dans la forêt de l’ouest de la France cette année, se lance désormais dans le cinéma et augmente son expansion mondiale, malgré les critiques de certains historiens et politiciens de gauche qui estiment que sa vision traditionnaliste de l’histoire alimente les guerres culturelles de droite.

Une polémique est née dans les médias français depuis la sortie cette année du premier long métrage historique du parc à thème sur les contre-révolutionnaires, Vaincre ou Mourir, diffusé dans les cinémas et les plateformes de streaming cet été. Certains politiciens de gauche ont accusé le Puy du Fou de réécrire l’histoire de manière réactionnaire et en faveur de la monarchie, imprégnée de traditionalisme catholique, qu’ils ont qualifié de service à l’extrême droite. Alexis Corbière et Matthias Tavel, du parti radical de gauche La France Insoumise, l’ont qualifié d’entreprise idéologique de l’extrême droite ultraconservatrice.

Le Puy du Fou, qui est le deuxième parc à thème le plus visité en France après Disneyland Paris, et tellement populaire qu’il sera un point de passage de la flamme olympique avant les jeux de Paris, argue que son seul but est de divertir et d’explorer des légendes, sans enseigner l’histoire. En exportant son mélange de pyrotechnie, de cascades équestres et de savoir-faire théâtral en Chine et aux États-Unis, il devient l’une des plus grandes marques mondiales de divertissement historique.

Puy du Fou prévoit d’ouvrir deux parcs à thème dans le monde d’ici 2030, le Royaume-Uni faisant partie des pays étudiés en Europe. Une version britannique avec des reconstitutions extravagantes basées sur les rois, les reines et peut-être même Shakespeare est l’une des idées envisagées, mais aucune décision finale n’a été prise. Puy du Fou a ouvert un parc à thème en Espagne en 2021, dont les spectacles, des chevaliers médiévaux à Christophe Colomb, devraient dépasser le million de visiteurs cette année. Il a également conçu un spectacle historique en plein air au Royaume-Uni en 2016 et un aux Pays-Bas.

L’année prochaine, il s’étendra aux États-Unis, en collaborant avec la nation Cherokee dans la région des Great Smoky Mountains pour créer un vaste spectacle sur les Cherokees qui se sont portés volontaires pour combattre en Europe pendant la Première Guerre mondiale. Un projet d’expansion en Russie a été abandonné lorsque l’Union européenne a imposé des sanctions suite à l’annexion de la Crimée en 2014.

Dans Le Monde, l’écrivain Jérôme Gautheret a qualifié le parc à thème de « véritable arme idéologique contemporaine » et un débat politique a éclaté sur la mesure dans laquelle la culture populaire, comme les reconstitutions historiques ou les films, peut influencer la vision de la grandeur de la France par le public et, par extension, ses croyances et ses votes.

Puy du Fou a débuté dans les années 1970 en tant que fond de château en ruines pour un spectacle en plein air réalisé par des amateurs racontant l’histoire brutale de la guerre civile de la Vendée de 1793 à 1795, lorsque les insurgés ont résisté aux bouleversements sanglants de la révolution française – un spectacle qui a grandi pour présenter 2 500 acteurs volontaires et la plus grande scène extérieure au monde, sur 9 hectares (23 acres). C’était l’idée de Philippe de Villiers, qui deviendra plus tard secrétaire d’État à la Culture sous Jacques Chirac et a été candidat à la présidence à deux reprises.

De Villiers, 74 ans, a longtemps représenté la politique traditionaliste catholique, eurosceptique et de souveraineté nationale. En 2016, Emmanuel Macron, alors ministre de l’Économie, conscient de l’attrait populaire du Puy du Fou en dehors de Paris, a visité le parc avec De Villiers, a salué son « incroyable succès culturel et économique » et a conduit un char romain. De Villiers a appelé le Puy du Fou « le parc de l’histoire de France ». En 2022, De Villiers a soutenu Éric Zemmour, le candidat d’extrême droite et ancien commentateur télévisé condamné pour incitation à la haine raciale.

Le fils du politicien, Nicolas de Villiers, dirige désormais le parc, favorisant son expansion internationale. Il s’apprête à lancer sa dernière innovation : un train Belle Époque spécialement construit qui transportera 30 passagers à travers la France sur 4 000 km (2 500 miles) lors d’un voyage d’une semaine, ce qui, selon le parc, sera le spectacle immersif le plus long jamais créé.

Nicolas de Villiers a déclaré que le parc à thème – dont les sujets comprennent Clovis, roi des Francs, et un nouveau spectacle de 20 millions d’euros sur la naissance du cinéma moderne – ne concernait pas la politique. Il a déclaré : « Ce que nous voulons lorsque le public quitte nos spectacles – qui sont des œuvres d’art et qui n’ont jamais été des leçons d’histoire – c’est qu’ils se sentent mieux et plus grands, parce que le héros a apporté de la lumière dans leur cœur… Le Puy du Fou parle davantage de légendes qu’un livre d’histoire. »

Il a ajouté que les extravagances historiques de haut niveau qui font la renommée du parc fonctionnent parce qu’en temps de crise mondiale, les gens ont soif de comprendre leurs racines et leurs traditions. « Le langage artistique que nous avons inventé correspond à notre époque. Les gens ont soif de leurs racines, soif de comprendre ce qui les a façonnés, ce qui signifie leur civilisation. Ils veulent comprendre ce qui les a précédés. » Il a parlé d’un « désir profond de redécouvrir qui nous sommes ».

Il a ajouté : « Les personnes qui viennent ici n’ont pas d’idéologie, elles viennent et disent que c’est beau, c’est bien, ça leur a plu. »

Guillaume Lancereau, boursier Max Weber à l’Institut universitaire européen de Florence, faisait partie d’un groupe d’historiens qui ont publié le livre Puy du Faux, analysant la vision du parc sur l’histoire. Ils considéraient le parc comme ayant une orientation catholique, avec des représentations contestables de la noblesse et une présentation des paysans ruraux comme inchangés au fil des siècles.

Lancereau ne remettait pas en question la valeur divertissante du parc. Mais il a déclaré : « Les historiens professionnels ont critiqué à plusieurs reprises le parc pour sa liberté avec les événements et les personnages historiques, et surtout pour avoir déformé le passé pour servir un agenda nationaliste, religieux et politique conservateur. Cela soulève des questions importantes sur l’entremêlement contemporain entre divertissement, mémoire collective et production historique politiquement orientée… »

« À une époque où un nombre croissant d’étudiants en histoire acquièrent leurs connaissances historiques par le biais de la culture populaire et des reconstitutions historiques, l’expansion considérable du Puy du Fou appelle à des investigations supplémentaires sur un phénomène qui semble influencer la fabrication de la mémoire historique en Europe contemporaine. »

Devant le spectacle des mousquetaires du parc, André, 76 ans, avait parcouru 650 km (400 miles) depuis la Bourgogne avec sa femme et son petit-fils. « Nous sommes venus parce que nous sommes intéressés par l’histoire », a-t-il déclaré. « Les spectacles sont techniquement brillants et font réfléchir. On peut sentir une certaine tendance à droite – l’accent mis sur la guerre, les guerriers et l’anti-révolution – mais je ne pense pas que cela ait une importance. »
Important points:
– Le Puy du Fou est un parc à thème historique en France sans manèges traditionnels, mais avec des spectacles de reconstitution.
– Le parc a été élu meilleur parc d’attractions au monde malgré les critiques concernant sa vision traditionaliste de l’histoire.
– Puy du Fou se lance dans le cinéma et l’expansion internationale, avec des projets de parcs à thème en Chine, aux États-Unis et potentiellement au Royaume-Uni.
– Certains politiciens de gauche accusent le parc de réécrire l’histoire à des fins politiques et de servir l’extrême droite.
– Des historiens remettent en question la précision historique du parc et son influence sur la mémoire collective.
– Les responsables du parc affirment que le but du Puy du Fou est de divertir et d’explorer