Laura Shepard Churchley n’est pas sûre d’être maintenant astronaute.

Fille aînée d’Alan Shepard, le premier astronaute américain à s’envoler dans l’espace, Churchley a suivi les traces et la trajectoire de son père en décollant le 11 décembre à bord du New Shepard, le lanceur suborbital de Blue Origin qui porte le nom de son père. Le vol de 10 minutes a fait de Churchley la 605e personne (et la 372e américaine) à s’élever au-dessus de la Terre, mais il l’a fait sans avoir besoin des mois ou des années de préparation que son père et ses collègues astronautes ont dû subir.

« D’après mon expérience, de la sixième année jusqu’au décès de papa, puis après le décès de papa, en fait, je suis conscient de l’espace et des astronautes depuis toujours, et je ne sais pas si je me sens comme un astronaute », a déclaré Churchley dans un interview avec collectSPACE.com le jeudi 16 décembre, cinq jours après avoir décollé en tant qu’invitée de Blue Origin sur son vol spatial New Shepard 19 (NS-19). « Parce que je ne me suis pas entraîné et qu’ils se sont entraînés pendant des années pour leurs vols. »

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Pas qu’il se soucie que les autres lui donnent le titre. À l’atterrissage, le fondateur de Blue Origin, Jeff Bezos, a installé un ensemble d’ailes d’astronaute de la société sur sa combinaison de vol et sera parmi les derniers à recevoir des ailes d’astronaute commerciales décernées par la Federal Aviation Administration. (La FAA mettra fin au programme d’ici la fin de l’année, maintenant que plusieurs entreprises américaines envoient des personnes dans l’espace.)

« C’est drôle que les gens m’appellent astronaute Churchly et je suis content que nous ayons été parmi les derniers (à obtenir des ailes de la FAA), mais j’ai le cœur brisé, car j’ai une définition complètement différente d' » astronaute  » à cause de tous les astronautes que j’ai. connu Donc je ne me considère pas vraiment comme un astronaute. « 

Quel que soit son nom maintenant, Churchley est certaine d’une chose : elle a beaucoup apprécié d’être le premier « vrai Shepard » à bord du New Shepard. Ce qui a commencé comme un commentaire passager lors d’un gala célébrant le 50e anniversaire de la mission lunaire Apollo 14 de son père est devenu l’expérience d’une vie.

Laura Shepard Churchley rejoint ses coéquipiers de New Shepard 19, dont le co-animateur de "Good morning america" ​​Michael Strahan (à gauche), pour répondre aux questions des journalistes sur l

Laura Shepard Churchley rejoint ses coéquipiers de New Shepard 19, dont le co-animateur de « Good Morning America » Michael Strahan (à gauche), pour répondre aux questions des journalistes sur la piste d’atterrissage où son booster est revenu. sur Terre le 11 décembre 2021. (Crédit image : collectSPACE.com)

Churchley a raconté son vol et les événements qui y ont conduit lors de deux appels avec collectSPACE, un précédant et un suivant son lancement, ainsi qu’un bref échange aux côtés de sa fusée quelques heures après son atterrissage. Vos commentaires ici ont été combinés à partir de ces conversations et modifiés pour plus de clarté et de longueur.

collectSPACE (cS) : Avant de parler du vol en lui-même, comment avez-vous été invité à voler avec Blue Origin ?

Laura Shepard Churchley : Cela a commencé en juin de cette année. Il existe une organisation appelée Back To Space qui a organisé une célébration du 50e anniversaire d’Apollo 14, la mission lorsque papa a atterri sur la lune. La femme qui l’a lancé est la petite-fille de Stuart Roosa, qui faisait également partie de l’équipage d’Apollo 14.

C’est au cours de cette célébration que j’ai fait le commentaire : « Ne serait-ce pas bien si un vrai Shepard voyageait sur le New Shepard ? et apparemment quelqu’un connaissait Bezos ou avait un lien avec lui. Je ne sais pas exactement ce qui s’est passé. Personne ne me l’a dit, mais c’est fin septembre que j’ai reçu un appel et ils m’ont demandé si je voulais être sur la prochaine sortie. J’ai dit oui.

CS : En sautant quelques jours avant la date de lancement prévue, vous êtes arrivé au premier site de lancement de Blue Origin dans l’ouest du Texas pour vous entraîner. Comment était-ce?

Churchley : Nous avons eu deux jours et demi de presque huit heures par jour. [of instruction] et c’était extrêmement instructif. De plus, nous devons aller au simulateur au moins 20 fois et exécuter le vol de 10 minutes. Alors quand j’ai mis le harnais le matin de notre mise à l’eau, c’était cool comme un concombre. Il ne pouvait pas croire qu’il savait ce qui allait se passer avant que cela n’arrive. C’était comme avoir une autre carrière dans le simulateur. L’entraînement était intense, mais cela en valait certainement la peine.

Laura Shepard Churchley quitte le simulateur de capsule New Shepard de Blue Origin après s'être entraînée avant son vol spatial.

Laura Shepard Churchley quitte le simulateur de capsule New Shepard de Blue Origin après s’être entraînée avant son vol spatial. (Crédit image: Blue Origin)

CS : Je comprends que le simulateur New Shepard reproduit certains des sons que vous ressentez en vol, mais qu’en est-il des forces G (la force de gravité) ?

Churchley : Ils nous l’ont dit. En montant, c’était comme deux G [twice the force of gravity]. J’ai pu soulever mes mains de l’accoudoir et je ne l’ai pas vraiment senti sur ma poitrine parce que même si nous n’étions pas face contre terre, nous n’étions pas assis bien droit et cela a aidé.

Cependant, en descendant, il faisait 6,5 G et je ne pouvais pas lever les bras de l’accoudoir. Je pouvais sentir cette forte pression sur ma poitrine. Alors j’ai pris une inspiration aussi profonde que possible et je l’ai retenue, parce que je savais que ça n’allait être comme ça que pendant 30 secondes.

CS : Comme le lancement de votre père sur Freedom 7, votre décollage a été retardé par la météo. Était-il frustré par la brousse ?

Churchley : Eh bien, ils nous en ont parlé lors de notre entraînement le matin avant la date de lancement prévue, donc tout le monde prenait son téléphone pour appeler les gens qui venaient afin qu’ils puissent refaire leurs horaires et tout était calme. Tout était calme et nous étions tous un peu tristes. Mais dès que nous avons enlevé nos combinaisons de vol et mis nos vêtements de ville, nous avons trouvé des choses à faire.

je suis allé pour [an airplane] je vole avec [crewmate] Evan Dick, notre entraîneur, Kevin, et nous avons volé pendant plus d’une heure. Evan nous a rendus en apesanteur [by flying parabolas], ce qui était amusant. Et puis quand nous sommes revenus, nous sommes allés déjeuner et avons commencé une partie de golf avec [our crewmate] Miguel [Strahan] et son meilleur ami.

Le terrain de golf neuf trous de Van Horn était fermé ce jour-là, alors quelqu’un a appelé le maire et le maire est allé ouvrir le terrain de golf pour nous. Il n’avait jamais joué sur un terrain désert auparavant. C’est un parcours légèrement différent de celui auquel j’ai l’habitude, mais nous nous sommes bien amusés.

La pause était donc la bienvenue, car nous étions là depuis quatre jours de suite. C’était juste parfait. C’est juste ce dont tout le monde avait besoin. Et puis on revient à une demi-journée d’entraînement le lendemain. Et puis on a tiré, et tout le monde était parfaitement content parce qu’on savait ce qui allait se passer.

CS : Vous avez mentionné que vous étiez « aussi cool qu’un concombre » le jour du lancement. Comment vos sentiments se sont-ils comparés à ceux d’il y a 60 ans, lorsque vous avez vu votre père décoller d’un pensionnat de Saint-Louis pour son premier vol spatial ?

Churchley : Il est généralement plus difficile pour les personnes au sol de voir un terrain. J’étais dans la maison du directeur avec le doyen des filles, le doyen des garçons, toutes les mères de la maison, le directeur de l’école, le président de la société, toutes les personnes qu’un élève de huitième ne voulait pas avoir. trop parler. Ils m’ont mis sur un banc de piano devant une belle télévision en noir et blanc.

Et je me suis penché en avant très près de la télévision et j’ai dit : « Papa, s’il te plaît, ne fais pas tout gâcher. » Mais je savais que ce serait bien. Il nous avait parlé pendant les deux années de sa formation et savait que la NASA le ramènerait sain et sauf chez lui, donc je n’avais rien à craindre.

La fusée New Shepard de Blue Origin décolle du premier site de lancement dans l'ouest du Texas avec Laura Shepard Churchley et cinq coéquipiers le 11 décembre 2021.

La fusée New Shepard de Blue Origin décolle du premier site de lancement dans l’ouest du Texas avec Laura Shepard Churchley et cinq coéquipiers le 11 décembre 2021. (Crédit image : collectSPACE.com)

cS : Passons en revue votre propre version. La promotion a-t-elle répondu à vos attentes ?

Churchley : Le lancement était très excitant. On pouvait sentir la force de la fusée décoller. C’était si puissant. C’était quelque chose qu’ils ne pouvaient pas simuler à l’entraînement. Cela m’a rappelé de conduire avec papa dans la Corvette, quand j’appuyais sur l’accélérateur et que ma tête retournait à la chaise. C’était très inspirant.

La seule chose qui était un peu effrayante, c’est qu’il est projeté de biais. Il ne monte pas directement. Il y a donc eu environ huit secondes pendant lesquelles nous avons tous hésité un peu car c’était une sensation que nous n’avions pas eue auparavant. Ça ne se passait pas bien, donc nous étions un peu inquiets à ce sujet, mais après environ huit secondes, ça s’est redressé et tout allait bien. [cS note: The angle is to allow the rocket to clear the tower.]

cS : Puis vint la mise en scène, lorsque le propulseur s’éloigna de la capsule de l’équipage. A partir de ce moment, vous êtes monté dans l’espace.

Churchley : Ils ont essayé de simuler le bruit pour nous. [of the separation], mais c’était beaucoup plus fort. Nous nous attendions à un bruit, donc juste parce que c’était plus fort, cela ne nous a pas dérangés. C’était bon.

Mais alors nous ne pouvions pas sentir si nous montions ou descendions. C’était comme si nous étions immobiles. C’est du moins ce que l’on ressent. Mais on montait donc ça marchait bien. Et puis l’apesanteur était vraiment très amusant.

cS : Quelle a été votre première indication que vous flottiez ?

Churchley : Vous pouviez le sentir dans vos bras, ils se soulevaient, c’était donc la première sensation. Puis [mission control] nous a alertés que nous allions être en apesanteur alors préparez-vous à vous lever de la chaise.

CS : Alors tu as déboutonné et puis quoi ?

Churchley : J’ai tout laissé tomber et ils m’ont juste soulevé de mon siège. Ensuite, j’ai tenu bon parce que je n’étais pas sûr de la hauteur que j’allais atteindre.

J’ai essayé de faire le poirier, que j’avais essayé de pratiquer. [on the ground] mais je ne pouvais pas lever mes jambes parce que c’est seulement 12 pieds [3.7 m] diamètre. Je pensais que ce serait peut-être différent quand ce n’était pas lourd, et ça l’était ! Tout ce que j’ai fait, c’est de mettre mes mains sur l’accoudoir, puis ma tête sur le siège. Je ne sais pas comment mes jambes se sont levées en l’air, mais elles l’ont fait.

Et puis j’ai dû faire quelques galipettes. Finalement, j’ai pensé que je devais regarder par la fenêtre. Le noir était tout simplement incroyable, il fait paraître la Terre si petite. Je pensais que je voyais peut-être des étoiles, mais il y avait trop de lumière donc nous n’avons pas vu d’étoiles. Mais c’est assez spectaculaire parce que c’est attrayant. Vous savez, « Allez, prends ta lampe de poche et viens ici et laisse-moi te montrer ce que j’ai ici… »

L’interview se poursuit sur collectSPACE alors que Churchley décrit sa vue depuis l’espace, son retour sur Terre, et ce qu’il a pensé de l’expérience.

collectSPACE remercie RR Auction pour avoir sponsorisé la couverture de la mission New Shepard-19 (NS-19) de Blue Origin. La maison de vente aux enchères est basée dans le New Hampshire, l’État d’origine d’Alan Shepard, et était à l’origine de la vente pour 28 millions de dollars du premier siège du lanceur New Shepard de Blue Origin.

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