Le célèbre Guide Michelin, la bible gastronomique rouge qui attribue des étoiles aux meilleurs restaurants, va commencer à évaluer les hôtels à l’aide de symboles clefs. Les rédacteurs du guide affirment vouloir créer une « référence de confiance » pour aider les voyageurs à naviguer parmi les offres d’hébergement variées et nombreuses sur internet en signalant les « établissements offrant des expériences hôtelières et de voyage exceptionnelles ». Ce nouvel indicateur sera introduit l’année prochaine.

Une présélection de plus de 5 300 hôtels dans 120 pays est en lice pour cette récompense, qui repose sur cinq critères, notamment la possibilité pour l’établissement de faire vivre aux visiteurs une « expérience locale », ainsi que son design et son architecture. Les hôtels ont été évalués par des inspecteurs « mystères » indépendants du Michelin, tous anciens professionnels du voyage, issus de 25 nationalités différentes et de diverses tranches d’âge. En plus des recommandations des inspecteurs, les avis des clients seront également pris en compte.

Le Guide Michelin original a été lancé en France en 1900 par les frères André et Édouard Michelin – fondateurs de la société de pneumatiques du même nom – pour dispenser des connaissances locales en matière de restauration et de conduite à une époque où il y avait moins de 3 000 voitures sur les routes françaises. Afin d’aider les automobilistes à planifier leurs trajets, à stimuler les ventes de voitures et de pneus, le guide était rempli de cartes, de conseils pratiques sur le changement de pneus, les lieux où acheter de l’essence et où bien manger, ainsi que des informations pour trouver un mécanicien en cas de panne.

Les premières éditions étaient, comme le précisait la couverture rouge, « gracieusement offertes aux conducteurs », mais le guide est devenu payant en 1920 et a lancé son système d’évaluation tant convoité de une à trois étoiles en 1931.

Ces dernières années, le livre rouge a été en grande partie remplacé par un site web qui compte désormais 47 millions de visiteurs par an et 6 millions d’abonnés supplémentaires sur les réseaux sociaux.

En annonçant les nouvelles récompenses « clefs » jeudi, Gwendal Poullennec, le directeur du guide, a déclaré qu’il avait été créé pour donner aux voyageurs les clés de la découverte et les aider à faire les bons choix à une époque où il y avait un manque d’informations de ce genre.

« Aujourd’hui, en revanche, ils sont confrontés à une masse d’informations. Nos utilisateurs [du guide] passent en moyenne 10 heures sur leurs écrans pour préparer un voyage et consultent plus de 10 plates-formes différentes. C’est un véritable parcours du combattant. »

Poullennec a ajouté : « Nous examinerons la destination, la manière dont les hôtels sont ancrés dans le lieu où ils se trouvent, leur caractère unique, l’architecture, la décoration, la qualité de l’accueil et du service. »

Le Guide Michelin a été au centre d’un certain nombre de controverses ces dernières années, les chefs célèbres se demandant pourquoi ils ont perdu des étoiles et ceux qui ont refusé de les réclamer affirmant que cela les mettait trop sous pression pour répondre aux attentes du système d’évaluation contraignant.

Il y a également eu des accusations de snobisme et de parti pris envers les restaurants français, ainsi que ces dernières années des plaintes de chefs mécontents en France et aux États-Unis selon lesquelles le Guide avantagerait les établissements britanniques.

En 2003, le monde de la restauration a été choqué et attristé par le suicide du célèbre chef français Bernard Loiseau après que son restaurant Côte d’Or à Saulieu, en Bourgogne, ait été rétrogradé de trois à deux étoiles. En 2019, le chef sud-coréen Eo Yun-gwon a annoncé qu’il poursuivait Michelin pour avoir inclus son restaurant italien Ristorante Eo à Séoul dans le guide alors qu’il avait demandé à ne pas y figurer, déclarant aux journalistes : « Le Guide Michelin est un système cruel. C’est le test le plus cruel au monde. »