Opération Dynamo : Une enquête archéologique conjointe franco-britannique débute pour explorer les eaux de Dunkerque et révéler les secrets des navires naufragés de l’évacuation miraculeuse de 1940.

Winston Churchill a qualifié l’évacuation massive des forces alliées de la plage et de la jetée de Dunkerque de « miracle de délivrance ». En mai 1940, l’opération visant à sauver plus de 330 000 soldats piégés par les forces allemandes a été réalisée au prix fort. Parmi les près de 1 000 navires – des navires militaires de guerre aux bateaux de pêche, en passant par les canots de sauvetage et les bateaux de plaisance – qui se sont précipités pour aider les hommes piégés, des centaines ont été coulés pendant les neuf jours de l’Opération Dynamo, entraînant de nombreuses pertes humaines.

Plus de huit décennies plus tard, des archéologues français et britanniques se lancent dans une étude conjointe des eaux de cette ville du nord de la France, en utilisant les dernières technologies pour scruter le fond marin à la recherche des épaves de l’armada de sauvetage héroïque. Ils espèrent en apprendre davantage sur les 37 épaves dont la localisation est connue et découvrir la position d’autres navires coulés, dont l’emplacement exact est inconnu.

Le projet, mené conjointement par le département de recherche archéologique sous-marine (DRASSM) de la France et Historic England, débutera la semaine prochaine avec une analyse de surface du fond marin grâce à des équipements d’étude géophysique, notamment un échosondeur multifaisceaux, un sonar latéral et un magnétomètre.

L’objectif, selon Cécile Sauvage, archéologue co-responsable de l’expédition pour le DRASSM, est de construire une image détaillée qui permettra aux plongeurs de revenir l’année prochaine pour des fouilles pratiques. Ayant déjà réalisé une étude similaire des navires impliqués dans le débarquement de Normandie, elle sait que ceux qui ont survécu peuvent être dans un état précaire après plus de 83 ans sous l’eau.

« Nous voulons les sauver en les étudiant », a-t-elle déclaré, ajoutant qu’elle espérait que l’étude engloberait une grande variété d’embarcations qui ont participé à l’opération. « Je ne veux pas trouver un seul navire de guerre ou un seul type. Je veux comprendre l’événement en trouvant différents types de navires qui étaient impliqués. »

De nombreux navires différents, battant pavillon britannique, français, belge, néerlandais, polonais, danois, norvégien et suédois, ont participé à l’évacuation – des destroyers et des canonnières militaires aux yachts, canots de sauvetage, bateaux de pêche, remorqueurs et (de manière célèbre) de petits bateaux privés qui se sont précipités depuis les côtes anglaises pour apporter leur aide.

Les navires de plus grande taille sont les plus susceptibles d’avoir survécu sous l’eau, a déclaré Antony Firth, responsable de la stratégie du patrimoine maritime d’Historic England. « L’imagination populaire se concentre sur les ‘petits bateaux’ de Dunkerque, et on ne peut pas nier leur importance, mais plus de soldats ont été évacués par des navires de plus grande taille. Étant plus robustes, ils seront plus visibles grâce aux méthodes que nous utilisons. » Les navires plus petits n’ont probablement pas survécu intacts, mais ils ont peut-être laissé des traces, telles que des moteurs et des chaudières, qui pourraient être détectées dans le fond marin.

Parmi les épaves connues, figurera le Brighton Queen, un vapeur à aubes qui avait été utilisé comme dragueur de mines. Il transportait 700 soldats marocains français, dont près de la moitié ont péri lorsqu’il a été coulé par les tirs allemands. « Dunkerque n’est pas seulement un événement britannique – je pense qu’il est important de s’en souvenir », a déclaré Antony Firth.

L’enquête, selon lui, « recentrera l’attention sur la dimension maritime de Dunkerque et sur le fait que des vestiges physiques de cet événement se trouvent encore au fond de la mer, tout comme c’est le cas pour de nombreux autres aspects de notre patrimoine maritime ».

Malgré sa place célèbre dans la mémoire britannique de la Seconde Guerre mondiale, l’évacuation de Dunkerque est beaucoup moins connue en France, selon Claire Destanque, une archéologue française qui co-dirigera l’opération. Elle a réalisé une recherche qui a révélé qu’au moins 305 navires ont été sabordés, brûlés, détruits, abandonnés, échoués ou perdus pendant l’opération.

« Je ne pense pas avoir jamais entendu parler de l’Opération Dynamo avant de commencer mes recherches. Mais avec tout ce que j’ai lu à ce sujet et chaque aspect de mes recherches, il ne fait aucun doute que c’était une retraite, mais une retraite extraordinaire. »

« Et les forces françaises ont vraiment fait la différence… c’est grâce aux forces françaises que nous avons pu tenir Dunkerque et que tous les soldats ont pu traverser la Manche. Je pense vraiment que c’est l’union entre les Britanniques et les Français qui a fait de cet événement un moment extraordinaire de la guerre. »

Points principaux :
– Une enquête franco-britannique est en cours pour explorer les eaux de Dunkerque et découvrir les navires naufragés de l’Opération Dynamo.
– Les archéologues espèrent en apprendre davantage sur 37 épaves connues et trouver d’autres navires coulés.
– L’utilisation de technologies de pointe permettra de dresser une image détaillée du fond marin, en vue de fouilles pratiques l’année prochaine.
– Des navires de différentes nationalités ont participé à l’évacuation, et les navires plus grands sont plus susceptibles d’avoir survécu.
– L’enquête vise à rappeler l’importance de l’événement de Dunkerque et à rendre hommage aux forces françaises qui ont également joué un rôle crucial.
– L’évacuation de Dunkerque est moins connue en France qu’au Royaume-Uni, mais les recherches archéologiques visent à révéler les aspects historiques de cet événement extraordinaire.